FÓSSEIS DO QUÊNIA MOSTRAM EVOLUÇÃO DE HIPOPÓTAMOS

Uma equipe de pesquisa franco-queniana acaba de descrever um novo fóssil do antepassado da atual família dos hipopótamos. Esta descoberta preenche uma lacuna no registro fóssil que separa esses animais de seus primos mais próximos dos dias de hoje, os cetáceos. Ele mostra que a cerca de 35 milhões de anos atrás, os ancestrais dos hipopótamos estavam entre os primeiros grandes mamíferos a colonizar o continente Africano, muito antes de qualquer um desses dos grandes carnívoros, girafas ou bovinos. Este trabalho, co-assinado por pesquisadores do Institut des Sciences de l’évolution de Montpellier (CNRS / Université de Montpellier / IRD / EPHE) e Institut de paléoprimatologie et paléontologie humaine: Evolução et paléo-Environnements (CNRS / Université de Poitiers) é publicado na revista Nature Communications.

Right, uma mandíbula de hemi Epirigenys lokonensis com pré-molares e molares 3 e 4 1 e 2. Em comparação com, à esquerda, uma mandíbula hemi de um fóssil hippopotamid. Crédito: © LPRP / J.-R. boisserie

A dreita, uma mandíbula de Epirigenys lokonensis com pré-molares e molares 3 e 4 1 e 2. Em comparação com, à esquerda, uma mandíbula de um fóssil hippopotamidae.
Crédito: © LPRP / J.-R. boisserie

A ascendência de hipopótamos é um pouco enigmática. Durante muito tempo, os paleontólogos viram estes animais semi-aquáticos, com sua morfologia incomum (caninos e incisivos com crescimento contínuo, crânio primitivo e padrões de dente-de desgaste trifoliato), a ser relacionados com a família dos suídeos, que inclui porcos e javalis. Mas, nos anos 1990 e 2000, as comparações de DNA mostraram que parentes vivos mais próximos do hipopótamo foram os cetáceos (baleias, golfinhos, etc.), que não concordavam com a maioria dos interpretações paleontológicas. Além disso, a falta de fósseis tinha significativamente dificultado as tentativas de se descobrir a verdade sobre a evolução dos hipopótamos.

Este novo trabalho paleontológico feito por um grupo de pesquisadores franceses e quenianos agora revelou que os hipopótamos não estão relacionados com suínos, mas sim com outro grupo que hoje esta extinto. Com os novos fósseis estudados foi possível construir o primeiro cenário evolutivo, que é compatível com ambos os dados genéticos e paleontológicos. Ao analisar uma maxilar e vários dentes descobertos em Lokone (na bacia do Lago Turkana, no Quênia), a equipe francesa-queniano descreveu uma nova espécie fóssil (pertencentes a um novo gênero (2)), que remonta a cerca de 28 milhões anos. Nomearam ele de Epirigenys lokonensis, a partir da palavra “Epiri” que significa-hipopótamo na língua Turkana e local da descoberta, Lokone.

Ao comparar as características dos dentes fósseis com os de ruminantes, suinos, hipopótamos e fósseis de anthracotheres (uma família extinta de ungulados), os cientistas reconstruíram as relações entre esses grupos. Os resultados mostram que Epirigenys forma uma espécie de transição evolutiva entre o mais velho hipopótamo conhecido no registro fóssil (cerca de 20 milhões de anos atrás) e uma linhagem anthracothere. Esta posição na árvore da vida é compatível com os dados genéticos, confirmando que os cetáceos são mais próximos primos de vida dos hipopótamos.

Esse tipo de descoberta poderá um dia permitir aos cientistas traçar um quadro do ancestral comum de cetáceos e hipopótamos. Com efeito, a análise dos Epirigenys (28 milhões de anos) tem os hipopótamos de hoje ligados à uma linhagem de anthracotheres, o mais antigo deles remonta a cerca de 40 milhões de anos. No entanto, até agora, o mais antigo ancestral conhecido dos hipopótamos foi cerca de 20 milhões de anos, enquanto que os primeiros fósseis de cetáceos são de 53 milhões de anos. O intervalo de tempo entre hipopótamos de hoje e os mais antigos cetáceos é preenchido por cerca de 75% de acordo com a analise funcional do cenário atual.

Além disso, essa descoberta mostra toda a história da vida selvagem Africana sob uma nova luz. A África era um continente isolado a partir de cerca de 110 a 18 milhões anos atrás. A maioria dos animais selvagens icônicos da África (leões, leopardos, rinocerontes, búfalos, girafas, zebras, etc.) chegaram relativamente recente no continente (eles foram para lá a menos de 20 milhões de anos). Até agora, acreditava-se ser também verdadeira para hipopótamos, mas a descoberta de Epirigenys demonstra que anthracothere, seus antepassados ​​migraram da Ásia para a África há cerca de 35 milhões anos atrás.

Journal Reference:

Fabrice Lihoreau, Jean-Renaud Boisserie, Fredrick Kyalo Manthi, Stéphane Ducrocq. Hippos stem from the longest sequence of terrestrial cetartiodactyl evolution in Africa. Nature Communications, 2015; 6: 6264 DOI:10.1038/ncomms7264

Fonte: Science Daily

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